Le 20 piccole città da visitare nel 2014: Chautauqua, NY

Chautauqua Chautauqua, su un lungo e stretto lago nell’angolo sud-occidentale dello Stato di New York, è il tipico luogo dove alla gente piace andare per delle vacanze rilassanti, ma c’è molto di più dei coni gelato e delle gite in traghetto. Qualcosa di importante è accaduto qui nel 1874 che ha cambiato il modo in cui gli americani pensano al tempo libero – la prima Chautauqua Assembly. Originariamente un campo di addestramento per gli insegnanti metodisti delle scuole domenicali, ha continuato a dimostrare il ruolo dell’apprendimento nella perpetuazione della democrazia. E’ stata, disse il presidente Theodere Roosevelt, “la cosa più americana in America.”

ChautauquaIl verdeggiante campus sul lago di 750 acri della Chautauqua Institution attira 8.000 persone durante la sua stagione estiva, e altre migliaia frequentano inaugurazioni di mostre e spettacoli della Chautauqua Symphony Orchestra, dell’Opera Company e della Scuola di Danza. Tuttavia, le classi e le lezioni sono ancora la principale attrazione. La scorsa estate il giudice della Corte Suprema Ruth Bader Ginsburg discorreva su come la legge viene trattata nell’opera. Questa estate: fame nel mondo, il futuro democratico dell’Egitto e il regista Ken Burns sulla coscienza americana. “I nostri fondatori non vedevano la ‘felicità’ come una ricerca della ricchezza materiale in un mercato di cose,” dice Burns, “ma una celebrazione dell’apprendimento permanente in un mercato delle idee. Chautauqua è quel mercato.”

ChautauquaLa giornata estiva di un partecipante potrebbe iniziare con caffè e una ciambella al Food for Thought, caffetteria con vista sul letto di pansè di Bestor Plaza, e poi una passeggiata verso il lago per ascoltare “Rock of Ages” diffusa in sottofondo dalla Miller Bell Tower. La lezione delle 10:45 si tiene nell’anfiteatro da 4.000 posti, un punto di riferimento del 1893 attrezzato successivamente con un organo a canne. Nel pomeriggio c’è il golf, il nuoto, un circolo letterario e scientifico o una lezione su temi come la CIA, greco classico o concimazione del giardino.

Anche se il raduno accoglie i credenti di tutte le fedi e i non credenti, i metodisti meritano una menzione per il concetto, che si è diffuso in tutto il paese, seminando “Daughter Chautauquas” in luoghi lontani come Pacific Grove, in California. Così, “chautauqua,” con la c minuscola, si riferisce a qualsiasi istruzione edificante, preferibilmente tenuta sotto un cielo blu luminoso.

Già nel 19° secolo, c’erano regole in abbondanza per i partecipanti dell’Assemblea, vale a dire: “Credere con Salomone che c’è un tempo per ogni cosa… il tempo per dormire… è alle 22. Andare a letto non è sufficiente per adempiere la legge, ma secondo la Regola, [si] deve andare a dormire. E il tuo sonno deve essere tranquillo.”

ChautauquaOggi le persone possono avere i loro orari (e anche prendere un cocktail, un lusso che una volta era proibito), ma la lotta contro la mancanza di radici, l’eccesso di informazioni e la minor attenzione – forze di cui i fondatori dell’Assemblea sono preoccupati – continua. “A Chautauqua il senso dell’essere presente è tangibile,” dice il presidente dell’istituzione, Tom Becker. “La bellezza dei giardini, gli alberi, le colline e il lago ispirano l’apprendimento permanente e evocano contemplazione.”

Proprio così. Come disse il presidente James Garfield rivolgendosi all’Assemblea nel 1880, “E’ stata la lotta del mondo avere più tempo libero, ma fu dato a Chautauqua il compito di mostrare come usarlo.”

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