La NASA annuncia gli strumenti del rover Mars 2020 per esplorare il Pianeta Rosso come mai prima

Mars 2020 Rover

Un concept di dove saranno situati i sette strumenti attentamente selezionati sul rover Mars 2020

La NASA ha annunciato gli strumenti selezionati per il rover Mars 2020 giovedì presso la sede dell’agenzia a Washington. I direttori hanno selezionato fra 58 proposte ricevute nel mese di gennaio da ricercatori e ingegneri di tutto il mondo. Le proposte ricevute sono state il doppio rispetto alle competizioni di strumenti del recente passato. Questo è un indicatore dello straordinario interesse da parte della comunità scientifica nell’esplorazione di Marte. Le proposte selezionate hanno un valore complessivo di circa 130 milioni di dollari per lo sviluppo degli strumenti.

La missione Mars 2020 sarà basato sul design di grande successo del rover Curiosity, che è atterrato quasi due anni fa, e attualmente opera su Marte. Il nuovo rover porterà un hardware più sofisticato e aggiornato e nuovi strumenti per condurre valutazioni geologiche del sito di atterraggio del rover, determinare la potenziale abitabilità dell’ambiente e cercare i segni di antica vita marziana.

“Oggi facciamo un altro passo importante nel nostro viaggio verso Marte,” ha detto l’amministratore della NASA Charles Bolden. “Mentre arrivare e atterrare su Marte è difficile, Curiosity è stato un esempio iconico di come i nostri esploratori scientifici robotici stanno spianando la strada per gli esseri umani per arrivare su Marte e oltre. L’esplorazione di Marte sarà l’eredità di questa generazione, e il rover Mars 2020 sarà un altro passo fondamentale nel cammino degli essere umani verso il Pianeta Rosso.”

Gli scienziati useranno il rover Mars 2020 per individuare e selezionare una raccolta di campioni di roccia e di suolo che verrà conservato per il potenziale ritorno sulla Terra da una futura missione. La missione Mars 2020 risponde agli obiettivi scientifici raccomandati dal National Research Council’s 2011 Planetary Science Decadal Survey.

“Il rover Mars 2020, con questi nuovi strumenti scientifici avanzati, compresi quelli dei nostri partner internazionali, mantiene la promessa di portare alla luce più misteri del passato di Marte come rivelato nell’analisi geologica,” ha dichiarato John Grunsfeld, astronauta e socio amministratore dello Science Mission Directorate della NASA a Washington. “Questa missione sarà la nostra ulteriore ricerca di vita nell’universo e offre anche la possibilità di far progredire nuove capacità nella tecnologia di esplorazione.”

Il rover Mars 2020 aiuterà anche a far progredire la nostra conoscenza di come i futuri esploratori umani potrebbero utilizzare le risorse naturali disponibili sulla superficie del Pianeta Rosso. La capacità di vivere sulla terra marziana potrebbe trasformare la futura esplorazione del pianeta. I progettisti di future spedizioni umane potranno utilizzare questa missione per comprendere i rischi posti dalla polvere marziana e utilizzare la tecnologia per trattare il biossido di carbonio dall’atmosfera per produrre ossigeno. Questi esperimenti aiuteranno gli ingegneri ad imparare a usare le risorse di Marte per produrre ossigeno per la respirazione umana e potenzialmente come un ossidante per combustibile per razzi.

“Il rover 2020 contribuirà a rispondere a domande circa l’ambiente marziano che gli astronauti dovranno affrontare e provare le tecnologie di cui hanno bisogno prima di atterrare, esplorare e ritornare dal pianeta rosso,” ha detto William Gerstenmaier, amministratore associato per Human Exploration and Operations Mission Directorate della NASA presso la sede di Washington. “Marte ha le risorse necessarie per contribuire a sostenere la vita, che può ridurre la quantità di materiali di consumo che le missioni umane avranno bisogno per trasportare. Comprendere meglio la polvere marziana e il meteo saranno dati preziosi per la pianificazione di missioni umane su Marte. Testare metodi per estrarre queste risorse e capire l’ambiente contribuirà a rendere fattibile la conquista di Marte.”

Gli strumenti selezionati sono:

  • Mastcam-Z, un avanzato sistema di telecamere con funzionalità panoramica e stereoscopica delle immagini con la possibilità di zoom. Lo strumento determinerà anche la mineralogia della superficie marziana e fornirà assistenza alle operazioni del rover. Il ricercatore principale è James Bell, Arizona State University di Tempe.
  • SuperCam, uno strumento in grado di fornire immagini, l’analisi della composizione chimica e mineralogia. Lo strumento sarà anche in grado di rilevare la presenza di composti organici in rocce e della regolite a distanza. Il ricercatore principale è Roger Wiens, Los Alamos National Laboratory, Los Alamos, New Mexico. Questo strumento ha anche un significativo contributo del Centre National d’Etudes Spatiales, Institut de Recherche en Astrophysique et Plane’tologie (CNES/IRAP) Francia.
  • Planetary Instrument for X-ray Lithochemistry (PIXL), un spettrometro a fluorescenza a raggi X, che conterrà anche un imager ad alta risoluzione per determinare l’entità la scala della composizione elementare dei materiali della superficie di Marte. PIXL fornirà funzionalità che consentono la rilevazione più dettagliata e l’analisi degli elementi chimici. Il ricercatore principale è Abigail Allwood, Jet Propulsion Laboratory della NASA (JPL) di Pasadena, in California.
  • Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics and Chemicals (SHERLOC), uno spettrometro in grado di fornire immagini e utilizza un ultravioletti (UV) laser per determinare la mineralogia e rilevare composti organici. SHERLOC sarà il primo spettrometro a volare sulla superficie di Marte e fornirà misurazioni complementari con altri strumenti . Il ricercatore principale è Luther Beegle, JPL.
  • Mars Oxygen ISRU Experiment (MOXIE), una tecnologia di esplorazione che produrrà ossigeno dall’anidride carbonica atmosferica marziana. Il ricercatore principale è Michael Hecht, Massachusetts Institute of Technology, Cambridge, Massachusetts.
  • Mars Environmental Dynamics Analyzer (MEDA), una serie di sensori in grado di fornire misurazioni di temperatura, velocità e direzione del vento, pressione, umidità relativa e le dimensioni e la forma della polvere. Il ricercatore principale è José Rodriguez-Manfredi, Centro de Astrobiologia, Instituto Nacional de Tecnica Aeroespacial, Spagna.
  • Radar Imager for Mars’ Subsurface Exploration (RIMFAX), un radar penetrante a terra che fornirà una risoluzione in scala di centimetri della struttura geologica del sottosuolo. Il ricercatore principale è Svein-Erik Hamran, Forsvarets Forskning Institute, Norvegia.

“Siamo entusiasti che lo Space Technology Program della NASA sia socio di Human Exploration e di Mars 2020 Rover Team per dimostrare le nostre capacità di utilizzare l’atmosfera di Marte per convertire la sua abbondante anidride carbonica in ossigeno puro,” ha detto James Reuther, vice amministratore associato per i programmi dello Space Technology Mission Directorate. “Questa dimostrazione della tecnologia aprirà la strada per missioni umane su Marte più accessibili dove è necessario l’ossigeno per il sostegno della vita e la propulsione del razzo.”

Gli strumenti sviluppati dalle proposte selezionate saranno posti su un rover simile a Curiosity, che sta esplorando Marte dal 2012. Utilizzando un sistema di atterraggio collaudato e il design del telaio del rover per portare questi nuovi esperimenti su Marte garantirà costi di missione e rischi minimizzati il più possibile, pur offrendo un rover altamente capace.

Curiosity ha recentemente completato un anno marziano sulla superficie – 687 giorni terrestri – compiendo l’obiettivo principale della missione di determinare se Marte una volta offriva condizioni ambientali favorevoli per la vita microbica.

Il rover Mars 2020 è parte del Mars Exploration Program dell’agenzia, che include i rover Opportunity e Curiosity, i veicoli spaziali Odyssey e Mars Reconnaissance Orbiter in orbita attorno al pianeta, e il modulo orbitante Maven, che è impostato per arrivare al Pianeta Rosso nel mese di settembre e sarà studiare la parte alta dell’atmosfera marziana.

Nel 2016, una missione su Marte chiamata InSight sarà lanciata per dare un primo sguardo verso le profondità interne di Marte. L’agenzia è inoltre impegnata nelle missioni ExoMars 2016 e 2018 dell’Agenzia Spaziale Europea (ESA), compresa la fornitura di “Electra” per le trasmissioni radio al modulo orbitante 2016 dell’ESA e un elemento critico di astrobiologia sul rover 2018 ExoMars.

Il Mars Exploration Program della NASA cerca di caratterizzare e comprendere Marte come un sistema dinamico, compreso il suo presente e passato ambiente, cicli climatici, geologia e potenziale biologico. In parallelo, la NASA sta sviluppando le capacità di volo spaziale umane necessarie per le future missioni di andata e ritorno su Marte.

Il Jet Propulsion Laboratory della NASA svilupperà e gestirà le operazioni del rover Mars 2020 per il NASA Science Mission Directorate presso la sede dell’agenzia a Washington.

Per ulteriori informazioni sui programmi su Marte della NASA, visitare il sito http://www.nasa.gov/mars

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