Lo stress da combattimento tra i veterani persiste dal Vietnam

Vietnam War Veterans
Un veterano visita il Vietnam Veterans Memorial

La maggior parte dei veterani che avevano un disturbo post-traumatico da stress cronico un decennio o più dopo aver prestato servizio nella Guerra del Vietnam hanno mostrato sorprendenti piccoli miglioramenti da allora, e una larga percentuale è morta, secondo un nuovo studio, aggiornando la ricerca iniziata una generazione fa. I membri delle minoranze che si sono arruolati prima di finire il liceo erano particolarmente a rischio di sviluppare tali traumi connessi con la guerra, come lo erano quei veterani che avevano ucciso più volte in combattimento.

La nuova analisi, finanziata dal Dipartimento degli Affari dei Veterani, fa parte del primo tentativo di tracciare un ampio campione nazionale rappresentativo di chi ha servito attraverso la loro vita adulta, e probabilmente avrà delle implicazioni nel trattamento del disturbo post-traumatico da stress e riguardo i benefici previsti dai programmi per i disabili per gli anni a venire, dicono gli autori. Entrambe le questioni sono state oggetto di accesi dibattiti durante le guerre in Iraq e Afghanistan.

Lo studio, conferma che la stragrande maggioranza dei veterani impara a gestirlo. Eppure la maggior parte di coloro che non vi riescono – l’11 per cento, nel campione del Vietnam – potrebbe vivere con il disturbo post-traumatico da stress per il resto della loro vita. Si stima che circa il 13 per cento degli attuali soldati in servizio attivo e il 10 per cento dei Marines hanno un disturbo post-traumatico da stress, o PTSD, caratterizzato da flashback invalidanti, iper-eccitazione e problemi del sonno, e circa 120.000 hanno richiesto un trattamento nel 2012, secondo i dati del governo.

“Questo studio ci mostra qual è la strada da percorrere,” ha detto un autore, Dr. Charles Marmar, presidente di psichiatria presso il NYU Langone Medical Center e direttore del NYU Cohen Veterans Center. “Un numero significativo di veterani sta per avere un disturbo post-traumatico da stress per tutta la vita se non facciamo qualcosa di radicalmente diverso.” Più del 18 per cento dei soldati affetti da PTSD sono morti per l’età di pensionamento, circa il doppio della percentuale di quelli senza il disturbo.

Proprio come il suo precursore, uno studio condotto tre decenni fa, ha agitato il dibattito sul disturbo post-traumatico da stress, la nuova ricerca potrebbe sollevare nuove domande sul perché il trauma della guerra persiste in alcuni veterani più a lungo che in altri, l’efficacia degli attuali trattamenti per il PTSD e se un indennizzo di disabilità influisce sulle motivazioni nel recupero.

“Abbiamo finanziato molti progetti per migliorare il trattamento del disturbo post-traumatico da stress, ma questo studio dimostra che dobbiamo fare meglio,” ha detto F. Alex Chiu, dell’ufficio di ricerca e sviluppo del Dipartimento degli Affari dei Veterani. “Abbiamo bisogno di capire questi malati cronici, e ci stiamo dirigendo verso un processo di apprendimento da parte nostra.”

I membri del team di ricerca presenteranno i risultati in una serie di colloqui presso l’American Psychological Association a Washington.

Il nuovo rapporto è più di un aggiornamento, dicono gli esperti: è anche un inizio. “Questo è uno sforzo tremendamente importante, monitorare il il corso di traumi di guerra partendo dalla giovinezza alla mezza età – non abbiamo niente altro di simile,” ha detto Bruce Dohrenwend, professore di epidemiologia e scienze sociali presso la Columbia University, che non è stato coinvolto nello studio. “Ora, abbiamo bisogno di scavare dentro e capire cosa significano questi risultati.”

Ogni guerra produce la sua sindrome mentale. Ma fu la prima parte di questo storico studio – il National Vietnam Veterans Readjustment Study, pubblicato nel 1992 – che ha riconosciuto il disturbo post-traumatico da stress come sindrome mentale di quella guerra, spingendo il governo ad investire pesantemente nel trattamento dei veterani traumatizzati e corrispondendo le prestazioni di invalidità. Diede anche inizio ad un furioso dibattito sulla diffusione della malattia, la sua definizione e il trattamento appropriato che continua ancora oggi.

Lo studio originale, un’indagine approfondita di 2.348 veterani del Vietnam,ha trovato che circa il 30 per cento di loro ha avuto un disturbo post-traumatico da stress ad un certo punto negli anni successivi alla guerra. Entro la fine degli anni ’80, quando l’indagine si è conclusa, circa il 15 per cento aveva ancora la stessa diagnosi, ha detto il Dr. Marmar, l’investigatore principale in entrambi gli studi.

Gli scienziati e i politici hanno discusso quei numeri da allora, e i critici del Dipartimento degli Affari dei Veterani si sono chiesti se i servizi per la salute mentale dell’agenzia accelerano il recupero del disturbo post-traumatico da stress o – in alcuni casi – lo ritarda. L’attenzione dell’agenzia sul disturbo potrebbe portare alcune persone a vedere la diagnosi come un ripostiglio per qualsiasi problema mentale del dopoguerra, dicono i critici, e vedere le prestazioni di disabilità come un incentivo a rimanere malati.

Rick Weidman, direttore esecutivo per la politica e gli affari pubblici per il Vietnam Veterans of America, ha detto che il suo gruppo aveva chiamato il Dipartimento per monitorare l’efficacia del trattamento con più attenzione. Ma ha aggiunto che servizi del Dipartimento avevano aiutato molti veterani del Vietnam, dicendo, “sappiamo che un sacco di persone che sono vive oggi grazie a questi centri medici; forse non stanno migliorando, ma non stanno cercando di uccidersi.”

Nell’analisi più recente, un gruppo di ricerca guidato dal Dr. Marmar e da William Schlenger di Abt Associates, una società di ricerca con sede a Cambridge, nel Massachusetts, ha rintracciato quasi l’80 per cento del gruppo originale, li ha fatto compilare questionari e partecipare a interviste telefoniche. Il team ha utilizzato strumenti diagnostici standardizzati per valutare i sintomi ed eseguito intensivi colloqui clinici su 400 dei veterani.

Alcuni dei risultati rischiano di alimentare ulteriormente il dibattito. Veterani con un disturbo post-traumatico da stress duraturo e connesso con la guerra erano forti utilizzatori di servizi sanitari per veterani, e due terzi di loro hanno riportato di soffrire di problemi di salute mentale in quelle visite negli ultimi sei mesi, rispetto all’11 per cento senza il disturbo.

“Ora che è una cifra impressionante, perché chiaramente non sembra aver fatto molto bene”, ha detto il Dr. Simon Wessely, direttore del Centre for Military Health Research presso il King’s College London, in una e-mail.”Per una volta, dubito molto che la mancanza di un trattamento, o il cosiddetto divario di trattamento,” sia da biasimare.

Medici dentro e fuori la gli Affari per i Veterani che trattano trauma dicono che innumerevoli pazienti – tra cui decine di migliaia di veterani – sono migliorati in terapia e che i criteri per beneficiare di una diagnosi sono già stati rafforzati negli ultimi decenni, in parte come risultato dello studio del 1992.

Altri risultati difficilmente sono controverso, dicono gli esperti. I veterani che si sono arruolati prima del diploma di scuola superiore erano a rischio particolarmente elevato di sviluppare un disturbo post-traumatico da stress cronico, così come coloro che sono coinvolti in combattimenti che portano ad uccisioni. Precedenti studi lo hanno provato.

I veterani ispanici avevano tre volte più probabilità dei bianchi di sviluppare la malattia, e i neri il doppio delle probabilità. Queste differenze etniche si erano trasformati in altri studi, anche se il divario è stato in gran parte spiegato dalle differenze in materia di istruzione e l’esposizione di combattimento – i soldati e i Marines delle minoranze in generale avevano meno istruzione al momento dell’arruolamento e hanno vissuto più combattimenti, rispetto ai bianchi. La nuova relazione ha rivelato che i veterani appartenenti alle minoranze erano ad alto rischio di sviluppare un disturbo post-traumatico da stress cronico anche dopo la correzione per istruzione e combattimento.

“Davvero non conosciamo i motivi della differenza”, ha detto il Dr. Marmar. “Questo è qualcosa che stiamo andando a verificare più da vicino.”

Sorprendentemente, i veterani con disturbo post-traumatico da stress cronico non avevano più probabilità di morire di malattie cardiache rispetto a quelli senza il disturbo. Una precedente ricerca aveva trovato una forte correlazione tra i sintomi legati al trauma e problemi cardiaci. Uno dei motivi della discrepanza potrebbe essere che i veterani nello studio non erano ancora abbastanza vecchi per considerare le malattie cardiache come un fattore importante, hanno detto alcuni esperti; l’età media era di 66 anni. Un altro fattore potrebbe essere che le persone con PSTD stavano ricevendo cure cardiovascolari presso le strutture mediche, dice il Dr. Marmar.

I tassi di mortalità non sono una questione di dibattito. Circa due veterani su 10 che hanno partecipato allo studio di riferimento all’inizio, nel 1980, sono morti prematuramente, entro l’età di pensionamento. Quelli con disturbo post-traumatico da stress cronico avevano due volte più probabilità di morire rispetto a quelli che non hanno avuto la malattia, spesso finendo vittime di una vita ai margini: infortuni, incidenti, suicidi e omicidi.

“Questi sono i costi della guerra, che durano per tutta la vita”, ha detto il Dr. Schlenger in un’intervista. “E’ bello avere dati empirici solidi per aiutarci a capire come gestirli.”

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